英語是否有學習關鍵期?

 

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只要家中有嬰幼兒,為人父母的一定會在「是否該讓孩子提早學習」和「什麼也別學,給孩子一個快樂的童年」之間掙扎。這樣的掙扎似乎暗示著學習必然是痛苦的經驗,事實上孩子在學習當中也可以同時擁有快樂的童年。

本文作者 靜宜大學外語學院院長兼教授  陳錦芬老師

 

真正的快樂來自學習成就感

真正的快樂不是讓孩子的腦袋空空、亂跑亂跳或亂叫,而不加以規範,真正的快樂是來自學習的成就感。所以問題不在是否該讓孩子學習,而是在如何引導他們、如何安排環境讓他們在自然環境下學習,語言的學習也一樣。

 

從科學實證探討語言學習

很多父母都在問「什麼時候我該著手開始為孩子安排英語的學習環境呢?」兩歲?幼稚園?一年級?三年級?還是中文都學會了才開始?什麼時候是中文真正學好的時後?今天我們不從想當然而的角度來談,我們從科學實證談起。事實上,我們與生俱有的習得各種語言的本能,就如同一個健康的寶寶一生下來就能看、能聽、能感受一樣。

 

一、語言學習的生理機制

自19世紀以來,「年齡」一直是雙語學習的重要研究變數之一。Genesee (1978)的「法-英的雙語學習者」、Kotik(1980)的「波蘭-俄語的雙語學習」和Vaid 和Lamber(1979)的「高音與字義的實驗」都提出「學齡前已習得第二語言的學習者是利用左腦在學習,而12歲以後才學會的第二語言是利用右腦在學習」的推論。根據Walsh和Diller(1981),專門處理較低階的語言活動(辨音、腔調)的腦部神經,在孩童時期就發展成熟,專門處理認知能力、較高階的語言活動(句法、語意),一直到成人期才完全成熟發展。

 

所以,兒童學習第二語言比成人容易發展出類似母語者的辨音能力與發音或腔調(Krashen, Scarcella, and Long, 1982)。到了較大年齡才接觸第二語言,雖無法發展出類似母語者的辨音能力與發音,但其閱讀與寫作的能力一樣可以發展的很好(因位句法、語意能力到25歲左右發展結束)。簡言之,「小孩語言學習優勢」是針對語言學習的特殊能力而言。

 

近年來隨著PET和fMRT造影技術的發明,神經語言學家更仔細的偵測到正常人小區域的腦部活動與語言學習間的關係。發現(Kim & Hirsch., 1997)從幼兒期就開始的雙語或多語學習,是利用大腦中同一個區域來學習,較晚開始學習第二語言的學童,必須運用額外的大腦區堿來處理非母語的學習,因而其語言的學習效果也比不上第一語言的學習,這更支持早期學習雙語的優勢。

 

至於何時是母語學習區與第二語言學習者距離開始分開的時間點?母語學習區與第二語言學習區分開的時間點大約是7.3 歲(Kim & Hirsch., 1997),也就是學習者在7.3歲之前,學習兩種或多種語言所使用的腦部學習區是重疊地或甚至是完全同一個地區,可知只要孩子在7.3歲之前就著手同時學習任何語言,都有很大的機會發展出近似母語者的聽說能力

 

不過這並不意味著孩子在7.3歲之後就無法學習第二語言。大腦有其可塑性,雖然感受外語言的神經樹狀突已經萎縮,但週遭相關聯的神經細胞會過來協助,就如同音樂老師請假時可能請導師代課,導師可以進行簡易的唱遊活動,但絕對無法像音樂老師那樣專業且駕輕就熟。這也說明孩子較大年齡才開始學習第二語言,其語言學習區和母語的學習區有一大段距離,而很小就開始學習第二語言者,其第二語言的學習區與母語的學習區幾乎是零距離。

 

 

二、語言學習的物理環境

雖然嬰兒天生對各種不同聲音具高度的敏感度,但有些不易在其生活週遭聽得到聲音(如外語),會隨著年齡的增長而消失,因為接受外語語音的神經細胞(樹狀突與突軸)逐漸萎縮、消失,因而外語與幼兒神經細胞的連接就愈鬆散,訊息的傳遞也就愈慢。造成嬰兒只對自己母語的聲音敏感,而逐漸忽略母語中沒有或不須區別的音,所以嬰兒愈是浸浴在自己的母語當中,愈容易失去對其他語言的辯音能力,他所發出的音也愈侷限在他從周遭所聽到的話。簡言之,單一語言環境長大的孩子,其腦部的語言機制只感受單一語言,對其母語沒有的語音,就逐漸失去其辨音能力,如12個月大的日本嬰兒可以區別英文中/r/和/l/(這是日本語言中沒有的音),但是大部份的日本成人卻無法辨別(Mann & Liberman, 1983)。

 

結語

總之,「單一語言」的學習(如「全中文」或「全美語」)會造成幼兒「部份」語言神經的萎縮,犧牲其對不同語音的辨識能力。所以,為人父母應僅可能提供各種不同語音(多種語言)的輸入,以保持幼兒語言神經細胞的活躍及其學習新語言的潛能。

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